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2020年10月, 專題

貧困難解

劉安琪

今年英國的經濟飽受新冠病毒蹂躪,早在8月11日,首相約翰遜(Boris Johnson)已經向國民發出警告:要準備過一段艱難的日子,復甦的路程頗爲漫長。翌日發表的官方數據證實,英國11年來首次進入經濟衰退。由於抗疫封鎖逼使多個行業完全停滯,第一季度的國民生產總值(GDP)下降了2.2%,第二季度更顯示有記錄以來的最大跌幅 – 20.4%。

經濟復甦路程漫長

9月15日國家統計局公佈,自3月份開始抗疫封鎖以來,695,000名英國人失去工作。與此同時,截至7月的三個月中,失業人數增加了104,000,至140萬。財相蘇納克(Rishi Sunak)承諾會「不惜代價」地挽救經濟,除了現有的統一福利救濟金、法定病假工資、求職人士津貼、自僱人士低收入補貼等福利以外,還推出了房屋按揭付款延期計劃,以紓緩民困,並於8月資助食肆,以基本上半價優待食客,刺激消費。雖然政府於4月推出的「職位保留計劃(Coronavirus Job Retention Scheme 或稱 Furlough Scheme)」為僱主們分擔支付大部分僱員薪金,暫援燃眉之急,然而截至7月的三個月中,失業率仍然從先前的3.9%上升至4.1%,其中16至24歲的年輕人就業率下降幅度最大。統計局的最新數據顯示,許多公司正在為「職位保留計劃」於10月31日結束前作出準備,陸續裁員,預料失業率將會繼續大幅飆升。

使用「食物銀行」的人數大增

2020年9月14日,英國慈善機構「Trussell Trust」發表報告,顯示疫情令使用「食物銀行(Food Bank)」的人數急劇增加了一倍,有孩子的家庭受到的打擊最大。預計今年冬天,「食物銀行」將會每分鐘派發六個緊急食物包。該機構支持由全國1200多家「食物銀行中心」組成的網絡,為處於危機中的人士提供緊急食品和實際支持。他們的最新分析預測,從10月至12月,整個英國網絡將需要846,000個糧食包,正符合赫瑞瓦特大學(Heriot -Watt University)與國家經濟及社會研究所(The National Institute of Economic and Social Research)的分析估計。該機構預測,到2020年底,貧困人口將進一步增至670,000,他們負擔不起住房、能源和食物等必需品。

如何扭轉局面

該慈善機構認爲情況是可以改善的:「職位保留計劃」可以防止更多人陷入貧困,但隨著這項計劃的結束,政府必須立刻採取行動以確保所有人都受到保障,而一些福利水平亦需要提高。

「Trussell Trust」的行政總裁 Emma Revie 表示:[全國各地的社區人士表現出極大的毅力和適應能力,守望相助,發揮了團結對抗逆境的力量。然而「食物銀行」和其他社區慈善機構無法繼續收拾殘局。我們誰都不應該需要依賴慈善機構的幫助來裹腹。 疫情導致成千上萬人首次需要使用「食物銀行」。如果現在不採取行動,貧困將會進一步加劇災難性的增長。]

她建議政府:

1)鎖定在疫情開始時通過的統一福利救濟金 (Universal Credit) 的 £20 加額,以保障人民的收入 。

2)暫停「福利債務扣除(Benefit Debt Deductions)」(政府要求僱主從僱員工資中扣除其已領取的超額福利金),直到可以採用更公平的還款方式,幫助人民在經濟危機中保留更多的福利金。

3)投資2.5億英鎊用於當地福利援助,盡可能增強地方安全網。

期盼政府能夠體恤民情,儘快採取適當行動,保障民生。

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