專題 :第六次種族滅絕

思齊

 

 

據科學家統計,在五億多年的歷史中,地球曾經見證過五次大規模的物種滅絕。每一次種族滅絕都會出現整科、甚至整目或者整網生物集體消失。就以今天我們所認識的動物為例。我們知道雪豹是瀕臨絕種動物。若出現種族滅絕,消失的不單雪豹,還可能所有貓科動物,包括獅、虎、甚至家貓,還可能包括所有哺乳類動物,甚至是所有脊椎類動物。科學家一直在研究這五次種族滅絕,希望可以找出一些規律。他們的解釋包括隕石撞擊地球、宇宙射綫改變、火山爆發、氣候改變、地磁變化等。最多人認識的一次種族滅絕發生於六千五百萬年前,一顆小行星於白垩紀( 6.5千萬至1.35億年前的地質時代)墜落地球,恐龍就此滅絕,同時間有超過八成的物種也滅絕了。

 

 

 

 

根據一些科學家所言,第六次種族滅絕已經開始了。

 

 

生物多樣性下降

 

物種滅絕的最有力證據在於物種多樣性正急速下降。以我們所知,不少物種已經在人類的視線中消失了——澳洲的多多鳥、西非獅、中國犀牛、阿特拉斯棕熊、歐洲野馬等等。此外,有不少物種在瀕臨滅絕的邊緣。在史丹福大學跟墨西哥國立大學的研究之中,超過七成的哺乳動物、爬行動物及兩棲動物都處於瀕危情況。不少20年前相對安全的動物現在都受到了威脅。像非洲獅,短短十年間數量竟下降了接近一半。還有不少物種人類從未見過,以後也可能沒有機會見到了。

 

 

據估計,每個小時就有一個物種消失。

 

 

成因

 

物種數量下降有五大原因:

 

1)生活環境消失或破碎化
2)外來物種入侵
3)環境污染
4)人口膨脹
5)天然資源過度開採。

 

 

本來物種消失在進化史的角度來說絕非稀有,不過是天然的汰弱留強。但當物種消失的速度遠高於新物種的出現,那問題就出現了。有科學家估計,若沒有人類的干擾,平均每100年有九種脊椎類動物滅絕,每27年有一個高等植物滅絕。但人類的干預令動植物滅絕的速度增加了一百至一千倍。另一方面,由於自然生態被人類破壞,動植物原有的領地被公路等基建工程分劃得支離破碎。一個種群和另一個種群的分隔令基因的交流過程變得非常困難,新物種也就很難產生。別以為會飛的物種就得以倖免。每一條公路,對動物來說都是一道難以逾越的屏障。連蝴蝶也不例外,何況羚羊,獅虎等大型動物呢?

 

 

此後,外來物種、環境的污染令生態產生翻天覆地的轉變。化石資源令大氣和海的碳含量大增,引起水的酸度,溫度也急劇變化。

 

 

物種滅絕最大的問題在於它的不可逆轉——一個物種失去了就不可能再回來了。所謂能以某種方式將滅絕的動物帶回世界不過是一個美麗的誤會。比如說要複製絕種動物,別說現有的技術並不成熟,就算有這樣的技術,過程的經費和難度也將令這個技術無法廣泛推行。

 

 

反對的聲音

 

不過並非每一個學者都同意第六次種族滅絕的學說。首先,由於我們無法對全世界的物種完全掌握,也就無法有效估計滅絕率。也有學者認為一般人都低估了自然界的自我修復能力,認為物種能自然地適應外在環境的變化。

 

 

不過無論認同或反對第六次物種滅絕這個學說,大部份的科學家都認同一件事情——人類的活動正嚴重地破壞自然環境。所爭議者不過是破壞的程度和後果。而且他們都知道,若現在的情況繼續下去,人類終必自食其果。但若這個學說真有其事,科學界估計我們只有二、三十年時間能夠採取有效的措施去處理。